La tecnología y el futuro del trabajo

El impacto de los cambios tecnológicos sobre el empleo y los salarios es una cuestión controvertida: si cuantificar tal efecto es difícil, cualquier conjetura sobre el futuro es al menos preliminar.  Entre comienzos del siglo XX y del XXI, período durante el que se registraron algunos de los avances tecnológicos más notables, la tasa de actividad estadounidense (adultos en la fuerza laboral como porcentaje de la población total) se incrementó. Al mismo tiempo, el trabajo se reasignó entre sectores: mientras que 41% de los trabajadores de EEUU estaban empleados en la agricultura en 1900, solo 2% seguían trabajando en ese sector en 2000 (Autor, 2015). El cambio estuvo asociado fundamentalmente a nuevas tecnologías, incluyendo la automatización de muchos procesos.
Las nuevas tecnologías pueden conllevar mayor empleo. Cuando una cadena de producción se hace progresivamente compleja y mejora su funcionamiento en todas sus etapas, incluso el eslabón más «débil» de ella debe funcionar perfectamente bien (Kremer, 1993). Así, el trabajo que es complementario de factores sujetos a cambio tecnológico es mucho más valioso que antes de esa innovación. Ello podría contribuir a explicar desarrollos en el sector financiero, por ejemplo: mientras que el número de cajeros automáticos en EEUU se cuadruplicó desde 1995, el número de cajeros empleados también creció (en términos absolutos, pero no en relación a toda la población activa). Hipótesis: el costo operativo de cada sucursal se redujo con la instalación de cajeros automáticos, lo que estimuló la apertura de sucursales, con una mayor demanda de personal; a medida que los cajeros automáticos efectuaban las tareas más rutinarias de entrega de efectivo, recepción de depósitos, etc., los empleados comenzaron a cumplir otras, más asociadas a la llamada «banca relacional». En la Argentina, la instalación de cajeros automáticos también ha ido de la mano de mayor empleo (Gráfico 1). Entre 2004 y 2016, la cantidad de cajeros automáticos se triplicó, mientras que la de empleados en el sector bancario creció 30% (en el sector privado, el incremento del empleo fue casi del 50%), y la cantidad de sucursales aumentó casi 40%. La correlación entre cajeros automáticos y empleados en entidades financieras es de 94% en ese período 1.
Este ejemplo de relación positiva entre empleo y tecnología está lejos de extenderse automáticamente a otros sectores, pero apunta hacia un principio más general: la complementariedad del capital (Lachmann, 1977). Para que un cierto stock de capital pueda ser usado en la producción se precisan numerosos factores: no rendirá nada si no es operado por ciertos trabajadores, instalado en determinado ambiente físico, usado por una empresa que es parte de una red comercial, operando en mercados con marco legal apropiado, etcétera. Lo que muchas veces se define como «instituciones económicas» son distintos tipos de factores que contribuyen a que el capital se use productivamente. Esto explica en parte por qué países con recursos naturales comparables muestran trayectorias divergentes de desarrollo; o que países con similares niveles de producto per cápita ostenten muy distintos indicadores de calidad de vida. La mera difusión de la tecnología es insuficiente para impulsar la producción si no hay trabajo apropiado para hacerla productiva: esta es la perspectiva positiva para el empleo ante las innovaciones tecnológicas. Además de la complementariedad con la nueva tecnología, el impacto sobre el empleo dependerá de: la elasticidad de oferta de trabajo (cuántos nuevos trabajadores ingresarán al sector o actividad con esa tecnología); y la elasticidad de demanda por los productos del sector (si la mayor productividad o el mayor ingreso inducen mayor gasto en sus productos). La educación juega un rol tan conocido como crucial en el proceso de generar capital humano para ser empleado en nuevos sectores, o para adaptarse a las nuevas formas de trabajo. 

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